Category Archives: Perfumistas y Narices – Perfumers and Noses

“Fragrant” – Viaje olfativo a través de la Historia

Mandy Aftel dando clases en Aftelier. Foto: Virginia Blanco

Mandy Aftel dando clases en Aftelier. Foto: Virginia Blanco

El sentido del olfato es como un escritor anónimo de la historia humana. Ha sido parte y razón de importantes decisiones políticas así como también de las antiguas fantasías de los tiempos pasados. Diferentes culturas han sido moldeadas por mitos y leyendas entretejidas con la fascinación por los aromas, y marcados por la profunda influencia de diversos olores.

“Fragrant: The Secret Life Of Scent” (Fragante: La Vida Secreta del Perfume) – el nuevo libro de Mandy Aftel– es una irresistible invitación para todos aquellos apasionados por la perfumería como disciplina y por la historia. La autora realiza un viaje exploratorio hacia el pasado con destinación a cinco diversos aromas: canela, menta, incienso, ambargris y jazmín. Todo este proceso de escritura incluso la inspiró a crear su último y aclamado perfume, Palimpsest(*).

Cada uno de los arriba mencionados aromas encarna el descubrimiento de nuestras necesidades, sentimientos y apetitos. Saltar hacia lo nuevo, la atracción por lo exótico y el lujo (canela); la necesidad del arraigo y del sentido de pertenencia, la calidez de lo familiar (menta); la búsqueda de lo espiritual, lo ritual y lo trascendental (incienso); la fascinación por lo misterioso y desconocido, lo “otro” (ambargris); el disfrute de lo bello, el placer por lo estético (jazmín).

Si bien Mandy ha estado brindando avances de su nuevo libro en diversos eventos (uno de ellos fue en el Berkeley Art Museum), yo esperaba ansiosa el poder leerlo por el particular entusiasmo que ella misma mostraba. Cuando hablaba sobre su experiencia escribiendo Fragrant, su rostro iluminado y mirada brillante me indicaban que este libro sería muy especial. Y así fue.

Hasta ahora lo he leído dos veces, de principio a fin. Pero también vuelvo a releer algunos fragmentos cada tanto: su riqueza es inagotable. No puedo dejar de admirar el abordaje meticuloso de la autora y la fragilidad que muestra al exponerse como ser humano. Ella escribe con una sensibilidad auténtica, comparte su perspectiva y hallazgos desde lo más fondo de su corazón.

“Podemos pensar porque podemos oler” escribió Diane Ackerman (A Natural History of the Senses). Cuando Mandy hizo esta cita al principio de su obra, estaba remarcando un hecho crucial. La nariz es idiosincráticamente central: ella “escribe” nuestros pensamientos, memorias y la noción que tenemos de nosotros mismos.

Virginia

(*) Nota bene: Les invito a disfrutar de la reseña (en inglés) de Palimpsest realizada por nuestra colega Victoria Jent, del blog EauMG.

Fragrant y el companion kit, con muestras de los 5 aromas naturales sobre los que gira el libro. Foto: Virginia Blanco

Fragrant y el companion kit, con muestras de los 5 aromas naturales sobre los que gira el libro. Foto: Virginia Blanco

“Fragrant” – A scented journey through History

The sense of smell is like an anonymous writer of human history. It has been part and reason of important political decisions as well as of the most ancient fantasies of bygone times. Different cultures have been shaped by myths and legends interwoven with a fascination for scents, and real life events have been traced by the deep influence of smells.

“Fragrant: The Secret Life Of Scent”Mandy Aftel‘s latest book- is an irresistible invitation for those who are passionate about perfumery and history. The author makes an exploratory journey through the past with certain chosen scents as destinations: cinnamon, mint, frankincense, ambergris, and jasmine. This whole process even inspired her to create Palimpsest (*), her brand new and acclaimed perfume.

Each one of the aforementioned scents embodies the discovery of our needs, feelings and appetites. Jumping into something new and pursuing the exotic and luxurious (cinnamon); luring of roots and sense of belonging, the warmth of the familiar (mint); spiritual search, the ritual and transcendental (frankincense); the fascination for the unknown, the “other” (ambergris); the enjoyment of beauty, the pleasure and aesthetics (jasmine).

Although Mandy has been bringing advances of this new book to several events (one of them was at the Berkeley Art Museum) I was looking forward to read it especially because of her enthusiasm about it. When she talked about her own journey writing Fragrant, her lit-up face and shiny eyes told me that this book would be a special one. And so it was.

At the time I have read it twice, from start to end. But I also return to re-read some fragments again from time to time: its richness is inexhaustible. I can’t but admire the meticulous approach of the author and the fragility of her exposure as a human being. She writes with authentic sensibility, shares her perspective and findings from the very bottom of her heart.

“We think because we smelled” wrote Diane Ackerman (A Natural History of the Senses). When Mandy quoted her at the beginning of the book, she made a point. The nose is idiosyncratically central: it “writes” our thoughts, memories and sense of who we are.

Virginia

(*) Nota bene: I invite you to enjoy the Palimpsest review made by our fellow perfume blogger Victoria Jent.

Entrevista a Roxana Villa – Nariz californiana, raíces argentinas

foto: gentileza de Roxana Villa.

foto: gentileza de Roxana Villa.

En la vastedad del paisaje de la perfumería independiente estadounidense se destaca una gema muy singular. Roxana Villa es -entre otras cosas- artista, perfumista botánica y argentina de nacimiento. Hoy vive en Los Ángeles, California.

En esta sustanciosa entrevista nos cuenta sobre su particularísimo abordaje de la perfumería a través de su marca Roxana Illuminated Perfume, sus memorias y un extraordinario hallazgo reciente sobre sus ancestros porteños.

Naciste en Buenos Aires y pasaste tu primera infancia allí. ¿Hay algún recuerdo (especialmente olfativo) y sensaciones que asocies a esa época?

Tengo muchos recuerdos de mis visitas a Buenos Aires y a la estancia de mi familia en Rauch. Las experiencias olfativas más vívidas están conectadas con mi abuela materna, Ana M. Gardiner De Giusti, probablemente porque pasaba mucho tiempo con ella cada vez que volvía a Buenos Aires. Ésto sucedía dos veces al año, hasta que tuve 17. Aquí hay una lista de notas aromáticas dominantes: Cuero, Madera ahumada; Gourmand: Mate, salsas cocinándose lentamente, platos de carne, pastelería, dulce de leche, Colonia de Bebé.

Como mi padre trabajaba para Aerolíneas Argentinas tuve la oportunidad de viajar seguido a Buenos Aires hasta que cumplí los 17. A veces íbamos 3 veces al año: Navidad, Pascuas y en verano. Me encantaba que las estaciones estén invertidas respecto de EEUU y así pasar Navidad en la playa de Mar del Plata y en vacaciones de verano poder ir a esquiar a Los Andes con mis primos.

Cada vez que llegaba a lo de mi abuela desde EEUU mi prima Gaby exclamaba “¡Tenés olor a Estados Unidos!” Cuando alguien de la familia venía a visitarnos yo notaba un aroma particular como a cuero, al que consideraba el olor de Argentina. A menudo encuentro esa nota en el herbáceo y acuerdo Impromptu, una de mis creaciones.

Tu bisabuelo elaboraba perfumes en Argentina. ¿Pudiste conocer su laboratorio? ¿Qué historias has oído de su casi legendaria “Farmacia de La Estrella”?

En efecto, mi abuelo Alfredo Giusti, era el administrador, director y presidente de “Farmacia de La Estrella”. Aunque sabía de la existencia de la empresa familiar y la fragancia que elaboraban, llamada Colonia de Bebé, no fue sino hasta hace un año que supe de la farmacia y que ahora es un museo en el centro de Buenos Aires. Mi tío Alfredo, llamado igual que mi abuelo, estuvo aquí en Los Angeles de visita cuando me revelaron la historia. Todavía estoy asombrada y sorprendida de que nadie me lo haya mencionado antes. Está claro que para obtener más detalles de esta auspiciosa historia debo volver a viajar a Buenos Aires. Lamento no tener más para compartir en este momento. Sé que la tumba de mi abuelo está en el Cementerio de la Recoleta.

Desde tu punto de vista de experta en Bellas Artes ¿qué es lo que convierte a la perfumería en arte?

Mi musa y esposo, el visionario artista Greg Spalenka, menciona tres grandes componentes del gran arte. Esta trinidad aplica a todas las artes dentro del reino de los sentidos, desde el espectro de las orquestaciones visuales, auditivas, culinarias y olfativas. La trinidad: La mente; la idea y/o concepto. Cuerpo; representando los materiales. Espíritu; el amor, pasión, integridad y/o naturaleza del alma. Todos estos componentes, trabajando juntos en un alto nivel de sofisticación y conciencia, generan una sinergía, creando arte que se vuelve más que la suma de sus partes. En perfumería, el aspecto de la mente es el concepto sobre el que se construye la fragancia, abarcando mucho más que un perfume basado en una familia de fragancias. El aspecto del cuerpo está hecho de las materias primas contenidas en el perfume, la paleta del artista. El espíritu es el alma de tu creación, es aquí donde el verdadero artista entreteje su propia autenticidad en una pieza de arte compleja. Cada una es importante y necesaria para que el arte terminado trascienda lo ordinario y alcance las alturas de lo sublime.

¿Cómo se manifiesta en tus creaciones la fusión de alquimia y sabiduría artística moderna?

La alquimia está asociada a menudo con el arte de la perfumería botánica debido a la transformación de la materia física a través del proceso de destilación. Esta idea de moverse desde una materia base hacia arriba, hacia una forma de conciencia elevada es lo que veo como crucial en el proceso de crear gran arte pero también para que los humanos continúen existiendo en este planeta. Hemos alcanzado un punto crítico ahora donde si las masas no despiertan al desastre que hemos hecho de la tierra probablemente tengamos que vivir bajo condiciones muy distintas dentro de pocos años.

El camino del artista visionario es la tribu con la que más me identifico. La fusión de alquimia y sabiduría artística moderna se hace visible por el artista, definido en el género fantástico y el realismo mágico. Lucho para evocar mundos y recuerdos que trasciendan el plano físico, en definitiva iluminando nuestra conexión con lo divino.

A menudo hay confusión con respecto a los distintos tipos de perfumería natural ¿Cuáles son los matices y diferencias entre ellos? ¿Dónde ubicarías a Roxana Illuminated Perfume?

La palabra “natural” ha evolucionado hasta significar prácticamente todo por estos días. En perfumería, el término empezó a usarse para referirse a fragancias creadas a partir de esencias botánicas y animales. La gente de marketing pronto empezó a usar el término para referirse a todo tipo de perfumes, dándole un matiz “verde” (“greenwashing”) incluso a fragancias hechas con componentes sintéticos. Uno de los  mayores desafíos radica en las palabras que usamos para los materiales, por ejemplo una casa grande de perfumería dice que cultiva jazmín en Francia e indica que ese jazmín es utilizado en sus perfumes, sin embargo lo que realmente contienen las fragancias son aromas químicos sintéticos que expresan el aroma del jazmín.  Yo elijo el término “botánico” para describir el tipo de perfumería que practico porque la paleta de esencias con las que trabajo deriva de ingredientes  completos de plantas. He tomado una decisión muy consciente de abrazar la naturaleza y ser auténtica al comunicar lo que contienen mis fragancias. No uso ni he usado jamás ingredientes sintéticos, animales o isolatos. Mis fragancias están alineadas con la tríada de prácticas espirituales, éticas y ecológicas.

Definís tu trabajo como una “progresión natural de lo visual a lo aromático” ¿Cuál es el hilo conductor y cómo describirías ese proceso?

Como ilustradora freelance en NYC en los 80’s trabajé para una variedad de publicaciones haciendo un poco de comentario político-social. La mayoría de las imágenes que creé,  ya fuera ilustrando un artículo para Money Magazine sobre fondos comunes o para un reporte anual, mostraba humanos interactuando con la naturaleza. Eventualmente descubrí mi nicho creando imaginería en las categorías de salud y bienestar, que me llevaron a crear 85 pinturas para un deck de meditación, diarios del sol y la luna para Barnes and Noble e ilustraciones para el Hospital de Niños. Así, cuando descubrí los aceites esenciales en un sauna (sweat lodge) y luego vi la conexión entre arte, alquimia y  perfume en un taller de Maestros Visionarios en Austria la progresión hacia los perfumes fue muy natural y holística.

Sos perfumista y, además, aromaterapeuta ¿Todas tus creaciones están trabajadas desde ambos puntos de vista?

Mi background como aromaterapeuta está alineado con un estilo de vida holístico pero no juega un rol significativo cuando compongo una fragancia. La influencia es más obvia cuando rastreo materiales vitales, preparo materiales (tales como tinturas, infusiones, etc.) y hago productos que nacen de aquellos que elaboraba como aromaterapeuta, tales como sales de baño, ungüentos y aceites corporales. Por ejemplo, la creación de perfumes sólidos está relacionada directamente con los ungüentos herbales curativos que solía hacer e incluían infusiones de plantas.

¿Qué tan involucrada estás en el procesamiento de los ingredientes?

Pasé bastante tiempo cultivando, cosechando y procesando materiales de mi jardín, que incluyen cera de abejas -abejas melíferas silvestres- que viven cerca de nuestra casa. En este momento estuve cosechando flores de jazmín sambac diariamente desde mayo. Las florcitas blancas y cerosas van a parar a alcohol de 190º (tintura), a aceite de jojoba (infusión) y a un lecho de cera y aceite (enfleurage). Esas tres preparaciones luego serán agregadas a algunas de mis fragancias de jazmín, incluyendo Blossom, que está inspirada en la Colonia de Bebé de mi bisabuelo.

Recientemente participaste de la conferencia Beyond Aromatics (Más allá de los aromáticos) en la Bastyr University (Seattle, WA) ¿Podrías contarnos un poco sobre tu disertación?

La charla que presenté en Bastyr University en septiembre se sintió como una confluencia de mi vida artística hasta ese momento. Como había asistido a muchas de estas conferencias en el pasado, desde la primera, en San Francisco en 1996, sabía que la mayoría de las otras presentaciones sería de naturaleza clínica con respecto a los aceites esenciales. Por ende, quería crear una experiencia más sensorial, alineada con mi background de arte. La presentación se llamó: El Árbol de la Vida: Una aproximación mística al arte del perfume botánico, seguido por un discurso sobre cómo uso esos principios a la hora de crear fragancias, especialmente el chipre GreenWitch. Mi marido ensambló un video en Youtube con mi narración de la charla.

¿Habrá próximos lanzamientos en tu línea? ¿Qué podés adelantarnos?

Hay una multitud de proyectos en los que estoy trabajando y que tengo preparados. El primero en aparecer consistió en una serie de exquisiteces, disponibles vía donación como parte de un evento de financiamiento que publiqué en mi blog (Roxana Illuminated Perfume Journal). La suma donada se utilizará para terminar mi nuevo espacio de trabajo, ubicado en Agoura Hills, CA. Uno de los ítems que se ofreció es un nuevo perfume llamado Mellifera, que se presentó por primera vez como boceto en Agosto de 2013 para una charla titulada El Perfume y la Abeja Melífera. Otro perfume en el que he estado colaborando con la intención de lanzarlo pronto está inspirado por la serie de libros Outlander, de Diana Gabaldon.

Virginia

Roxana1968_t

Roxana junto a su abuela (Buenos Aires, 1968)

Roxana Villa – Californian nose, Argentinian roots

In the vast landscape of American independent perfumery a unique gem stands out. Roxana Villa is -among other things- an artist, a botanical perfumer and an Argentinian by birth. Today she lives in Los Angeles, California.

In this rich interview she tells us about her very particular approach to perfumery through her brand Roxana Illuminated Perfume, her memories and a superb recent finding about her porteño ancestors.

You were born in Buenos Aires and spent your early childhood there. Are there any (especially olfactive) memories and feelings you relate to those times?

I have quite a lot of scent memories from all my visits to Buenos Aires and my families ranch in Rauch. The most vivid olfactive experiences are connected to my maternal grandmother Ana M. Gardiner De Giusti, probably because I spent so much time with her when I journeyed back to Buenos Aires which was as often as twice a year up until the age of 17. Here is a list of the dominant scent notes: Leather, Wood smoke; Gourmand: Mate, simmering sauces, meat dishes, pastries, dulce de leche, Colonia de Bebe.

Since my father worked for Aerolineas Argentinas I had the opportunity to travel back to Buenos Aires quite a bit up until the age of 17. Sometimes we would go as often as three times a year, during Christmas, Easter and during the summer. I loved how the seasons would be reversed thus Christmas would be spent in Mar del Plata on the beach while during summer holidays from school I would be skiing in the Andes with my entourage of cousins.

Every time I arrived at my grandmothers house from the US my cousin Gaby would exclaim “You smell like America!” When one of our family members would come stay with us I would notice a particular leathery scent that I deemed the smell of Argentina. I often will catch the note in the herbaceous leather perfume I created titled Impromptu.

Your great grandfather used to make perfumes in Argentina: did you get to know his lab? What stories have you heard about his almost legendary “Farmacia de La Estrella”?

Indeed my great grandfather, Alfredo Giusti, was the trustee, director and president of “Farmacia de La Estrella”. Although I had known of the family business and the fragrance they produced titled Colonia de Bebe it wasn’t until a year ago that I learned of the pharmacy and how it is now a Museum in downtown Buenos Aires. My uncle Alfredo, named after my great grandfather, was here in Los Angeles visiting when the story was revealed to me. I am still stunned and surprised that no one had mentioned it to me before. It’s become clear that in order to get more details on this rather auspicious history I must journey back to Buenos Aires. I’m so sorry I do not have more to share at this moment in time. Here’s a link to my great grandfathers tomb in the Recoleta Cemetery.

From your point of view as a Fine Arts expert, what is it that turns perfumery into an art?

My muse and husband, visionary artist Greg Spalenka, speaks of three main components of great art. This trinity applies to all the arts within the sensory realm, from the spectrum of the visual, auditory, culinary and olfactory orchestrations. The trinity: Mind; the idea and/or concept. Body; representing the materials. Spirit; the love, passion, integrity and/or soul nature. All these components working together at a high level of sophistication and awareness create a synergy, creating art that becomes more than the sum of its parts. In perfume the mind aspect is the concept that the fragrance is built on, encompassing much more than a scent based on a fragrance family. The body aspect is made of the materials contained within the perfume, the artists palette. Spirit, is the soul of your creation, this is where the true artist weaves their own authenticity into a complex constructed artwork. Each is important, and is required for the finished art to transcend the ordinary, to reach the heights of the sublime.

How is the fusion of alchemy with modern artistic wisdom manifested in your creations?

Alchemy is often associated with the art of botanical perfume due the transformation of physical matter through the process of distillation. This idea of moving from base matter upward towards an elevated form of consciousness is what I see as being crucial in the process of creating great art but also for humans to continue to exist on this planet. We have reached a critical point now where if the masses do not waken to the mess we’ve made of the earth we will likely be living under very different conditions in as little as a few years.

The path of the visionary artist is the tribe I relate to the most. The fusion of alchemy and modern artistic wisdom is made visible by artist defined in the genre of fantastic and magical realism. I strive to evoke worlds and memories that transcend the physical plane, ultimately illuminating our connection to the divine.

There is often a confusion regarding the different types of natural perfumery. What are the nuances and differences between them? Where would you place Roxana Illuminated Perfume?

The word natural has evolved to mean just about everything these days. In perfumery the term started out referring to fragrances created from botanical and animal essences. Marketing people quickly began using the term for all types of perfumes, thus greenwashing fragrances made with synthetic components. One of the biggest challenges lies in the verbiage we use for materials, for example a large perfume house says that they grow jasmine in France and indicates that jasmine is used in their fragrances, yet what is actually contained within the fragrances are synthetic aroma chemicals that convey the aroma of jasmine. I choose the term botanical to describe the type of perfumery I practice because of the palette of essences I work with is derived from whole, plant ingredients. I have made a very conscious decision to embrace nature and be authentic with communicating what is in my fragrances. I do not use or have ever used synthetics, animal ingredients or any isolates. My fragrances are aligned with the triad of spiritual, ethical and ecological practices.

You define your work as a “natural progression of the visual to the aromatic”. What is the common thread and how would you describe that process?

As a freelance illustrator in NYC the 80’s I worked for a variety of publications doing quite a bit of social political commentary. Most of the images I created, whether it was illustrating an article for Money Magazine about mutual funds or for an annual report I would show humans interacting with nature. Eventually I discovered my niche creating imagery in the health and wellness categories which led me to create 85 paintings for a meditation deck, sun and moon journals for Barnes and Noble and illustrations for Childrens Hospital. Thus, when I discovered essential oils at a sweat lodge and later saw the connection between art, alchemy and perfume at a Visionary Masters workshop in Austria the progression into fragrance was very natural and holistic.

You are a perfumer as well as an aromatherapist. Are all of your creations are worked from both points of view?

My background as an aromatherapist is aligned with a holistic lifestyle but does not play a significant role when I orchestrate a fragrance. The influence is most obvious when sourcing vital materials, preparing materials (such as tinctures, infusions, etc.) and making products that stem from those I made as an aromatherapist such as bath salts, salves and body oils. For example the creation of solid perfumes is directly related to the healing herbal salves I made regularly which included infused plant materials.

How involved are you in the processing of ingredients?

I spend quite a bit of time growing, harvesting and processing materials from my garden which includes beeswax from the feral honey bees which live next to our home. At the moment I have been harvesting jasmine sambac flowers daily since May. The little white waxy blooms go into 190 proof alcohol (tincture), in jojoba oil (infusion) and on a bed of wax and oil (enfleurage). Those three preparations will then be added to a few of my jasmine fragrances including Blossom which was inspired by my great grandfathers Colonia de Bebe.

You have recently participated in the Beyond Aromatics conference, held at Bastyr University (Seattle, WA). Could you tell us a bit about your dissertation?

The talk presented at Bastyr University in September felt very much like a coalescence of my artistic life up until that moment. Since I had attended many of these conferences in the past, all the way to the first on in San Francisco back in 1996, I was aware that most of the other presentations would be of a clinical nature with respect to essential oils. Thus, I wanted to create more of a sensorial experience aligned with my background in the arts. The presentation was titled: The Tree of Life: A Mystical Approach to the Art of Botanical Perfume followed by a discourse on how I use those principles in creating fragrances, specifically the sea chypre GreenWitch. My husband put together a  YouTube video with my narration of the talk.

Are there any upcoming releases in your line? What can you tell us in advance?

I have quite a myriad of projects being worked on and quietly lined up on the tarmac. The first to make an appearance was a series of delicacies available via donation as part of a fan funding event appeared at the Journal. The monies donated will be used to finish up my new workspace located in Agoura Hills, CA. One of the items that was offered was a new perfume titled Mellifera, which was first presented as a sketch in August 2013 for a talk titled Scent and the Honey Bee. Another fragrance I have been collaborating on with the intention to release quite soon is a perfume inspired by the book series Outlander by Diana Gabaldon.

Virginia

AlfredoGuisti_t

Don Alfredo Giusti, bisabuelo de Roxana y presidente de la “Farmacia de la Estrella”

Entrevista: Jessica September Buchanan – Floreciendo en suelo francés

foto: Virginia Blanco

foto: Virginia Blanco

Habíamos quedado en encontrarnos junto a la fuente de la Place Aux Aires en Grasse (Francia). A la hora señalada, Jessica September Buchanan -perfumista independiente canadiense y creadora de 1000 Flowers–  surge de entre la pequeña multitud que caminaba tranquilamente por los alrededores. Portaba una sonrisa coronada por los pómulos dorados por el sol mediterráneo.

Con un café al aire libre mientras caía la tarde, Jessica relató cómo persiguió y concretó el sueño que hoy protagoniza: el de ser perfumista en la mismísima ciudad de Grasse. Les invitamos a leer una de las historias más inspiradoras que han pasado por Té de Violetas.

¿Cómo es un día típico de trabajo para vos? 
Generalmente comienzo mi día evaluando los borradores de perfumes en los que estuve trabajando el día anterior. Luego hago anotaciones y chequeo mis correos, después desayuno. Como trabajo en casa, tengo que tener mucha disciplina para mantenerme enfocada. Por eso es que escribo muchas listas con cosas para hacer y las reviso cada tanto para estar segura de que no me disperso. Mi trabajo involucra muchas cosas – creación de fragancias para clientes, la producción de mi propia colección, diseño de packaging, inventario, buscar y encargar materias primas, packaging, etc., despachar los pedidos, envíos, responder correos, contabilidad, etc etc. Con frecuencia me siento sobrecargada, y por eso me apoyo en mis listas.

¿Cómo y cuándo descubriste tu pasión por los perfumes?
Realmente nunca fui una persona que usara mucho perfume, ya que encontraba a todos muy fuertes y potentes. Además del 4711 de mi madre y, un frasquito decorado que tenía de niña y que contenía un perfume al aceite creado por una amiga de mi abuela, el primer perfume moderno que pude usar fue Eau Parfumée au Thé Vert, de Bulgari. (Irónicamente, fue creado por Jean Claude Ellena, cuyo trabajo ha tocado mi vida de varias maneras).

Mi pasión por los perfumes realmente empezó con los aceites esenciales en 1991, cuando mi abuela me dio un artículo de una revista sobre aromaterapia. Esto fue cuando la idea empezaba a manifestarse en norteamérica. Ya tenía, desde la niñez, pasión por la medicina herbal y por las plantas en general, así que estos extractos fragantes y concentrados me resultaban fascinantes. Trabajé con ellos de una manera terapéutica por años, creando una colección de cosméticos, y una línea muy exitosa de barras de masaje hechas con manteca de cacao. Luego, a principios de los años 2000, me topé con el concepto de perfumería natural, y descubrí que existía la profesión de “perfumista”. A partir de allí estudié todo lo que pude encontrar online sobre marcas de nicho como Miller Harris, Jo Malone, Annick Goutal, Creed, y otras, para averiguar todo lo que pudiera sobre los conceptos de estructura de fragancias, notas, concepto, comunicación y marketing. Tenía un atelier pequeño y encantador y pasé cada día, de 2 años en total, mezclando y experimentando, para crear una colección de perfumes. Empecé con fragancias al aceite, por supuesto, pero luego completé todo el papeleo gubernamental para poder acceder al alcohol desnaturalizado y eventualmente lancé 3 fragancias naturales. En algún momento en esa época oí hablar sobre el instituto de Grasse

Habiendo sido autodidacta por un tiempo y luego estudiante en un instituto de perfumería ¿cuáles dirías que son las ventajas y desventajas de cada método de aprendizaje?
Fui autodidacta en relación a los aceites esenciales al principio, pero eventualmente me entrené formalmente en terapia clínica de aceites esenciales también (hice un curso reconocido de un año vía una escuela americana). Ya tenía un conocimiento sólido de materias primas naturales dado por unos 7 años de mi propio trabajo, antes de completar la certificación en 2006. El curso me ayudó a profundizar mi conocimiento, especialmente en relación a la química de los aceites esenciales, y los efectos de estos componentes en el cuerpo.
En 2007, después de haber trabajado por mi cuenta en perfumería durante varios años, comencé el programa de entrenamiento de perfumería en Grasse. Inmediatamente comencé a darme cuenta de todas las cosas que no sabía y que me habría perdido de no haberme encontrado con este conocimiento. Por supuesto, una gran parte fueron las materias primas sintéticas. No hubiera podido acceder al conocimiento básico de su uso sin este entrenamiento formal. Otros aspectos fueron la comprensión de acordes, y distintas aproximaciones a la estructura de la fórmula. Además de estudiar teoría del perfume, genealogía, marketing y legislación.

El entrenamiento formal introduce al estudiante a muchas cosas,incluyendo técnicas, pero luego es un camino personal de entrenamiento y práctica si el estudiante quiere avanzar. Es como tener un maestro de música, o hacerlo todo uno mismo para aprender un instrumento. Un maestro ofrece técnica y ejercicios. El entrenamiento formal puede ofrecer una profundidad, y quizás una aceleración del aprendizaje, y consejos valiosos. Pero luego depende del alumno el practicar y avanzar. En otras palabras, continuar auto-aprendiendo.

¿Qué desafíos enfrentaste -en Canadá y Francia- para poder lograr tu sueño?
Al terminar el programa en Grasse, el primer desafío fue cómo la experiencia me había cambiado. Fue muy extraño. Cuando volví a Canadá, incluso de visita, todos me trataban igual, pero yo era una persona diferente, me sentía atrapada entre dos mundos. Sentía un choque cultural con mi propia cultura. El año y medio en la escuela y las pasantías fueron desafíos profundos. Cuando llegué no hablaba Francés y todo era nuevo. No conocía a nadie. Era aterrador. Luego me sucedieron algunas tragedias- mi apartamento fue robado,etc. Está el stress de no saber qué hacer después: ¿quedarse a esperar una pasantía? ¿volver a Canadá? ¿explorar las opciones de vivir en Francia? Finanzas. No había esperado que el área me gustaría tanto que realmente desearía quedarme! Había vendido mi casa en Canadá para pagar por la escolaridad, así que realmente tampoco tenía una casa a la que volver. Además, como entrepreneur, consideré que era lógico continuar mi trabajo en Grasse, si realmente quería ser perfumista. Fueron tiempos difíciles de no saber qué hacer.

Así que, para resumir, terminé quedándome en Grasse, calificando para una visa muy difícil de obtener. Se la ha llamado “visa del artista” (oficialmente- visa Talent et Competence). Los desafíos continúan, por supuesto, pero mis habilidades como perfumista avanzan ¡y la vida cotidiana es más fácil ahora que hablo Francés! Además he estado enseñando cada vez más y me ha sido muy enriquecedor. La recompensa ha sido inconmensurable.

¿Cómo enriqueció tu perspectiva perfumística el vivir inmersa en la cultura y vida diaria de Grasse?
Bueno, por supuesto al comienzo es como un sueño. La historia de la perfumería moderna es la identidad de Grasse. El Museo Internacional  está apenas a 3 minutos de mi apartamento, hay viejos alambiques por doquier, y debajo de la ciudad vieja  hay muchas factorías de producción de materias primas y perfumes, grandes y pequeñas, que han estado allí por más de cien años. El centro de Grasse es una ciudad medieval así que, caminar por las callejuelas angostas es como estar en un set de filmación. Hay eventos con perfumistas famosos y estudiantes nuevos cada año para conocer e inspirarse. Hay grandes exposiciones dedicadas a la rosa, al jazmín y a la mimosa. Es una cultura atravesada por las flores y por la industria del perfume. Por supuesto algunas partes se han vuelto un poco demasiado turísticas, pero la industria histórica en sí es todavía un negocio regional muy serio. Me siento afortunada de estar aquí.

¿Qué fue lo mejor sobre la experiencia de trabajar para gigantes de la industria como Mane y Robertet?
Hice pasantías en estas dos compañías. En Robertet, vi todas las áreas de extracción de materias primas naturales. Las montañas de lavanda siendo paleadas dentro de los destiladores gigantes, los enormes fardos de musgo de roble o heno listos para la extracción, la destilación larga y delicada de las raíces de orris para lograr tortas de manteca de orris que se apilarían en viejos estantes de madera. El pequeño laboratorio oculto en un rincón del complejo, con el joven técnico/alquimista que experimentaba con co-destilación. Era como un sueño estar dentro de una compañía tan histórica y respetada. Conocí perfumistas, y trabajé en algunos (inusuales) proyectos industriales, tales como evaluar perfumes desodorantes para cañerías de PVC.

Con respecto a la experiencia de Mane, estuve en el departamento de evaluación por 3 meses. Me sorprendió la evaluación continua de los productos existentes en el mercado (para estudiar las tendencias), pero también el testeo extremo y completo de fragancias utilizadas en productos funcionales o cosméticos antes de que entren al mercado. La habitación llena de hornos para probar los perfumes bajo el calor, la habitación llena de lavarropas para testear la performance de los productos de lavandería. Los equipos oliendo y evaluando aromatizantes de ambiente o desodorantes todo el día, cada día y haciendo interminables PowerPoints de sus observaciones. El detrás de escena de la industria del perfume mainstream es una colmena de actividad intensiva y evaluación constante, cuya existencia el público ignora.

(El mayor mercado para la industria no son las fragancias finas sino los aromas para jabones, aromatizadores de ambientes, suavizantes para telas, detergentes, productos de limpieza hogareña, cosméticos/cremas, etc).

Así que para responder de manera concreta a tu pregunta, la mejor parte de la experiencia fue ver cómo todo funciona por dentro.

¿Cómo surgió la inspiración para el maravilloso Reglisse Noire?
Comencé Reglisse Noire cuando estaba en la escuela de Grasse. Teníamos un proyecto creativo para la segunda mitad del año, y decidí usar la oportunidad para trabajar en una fragancia que era muy personal, pero también aprovechar el acceso a un mentor que tenía durante el entrenamiento para poder lograr una fragancia que luego pudiera comercializar (ya tenía mi pequeño negocio, como mencioné antes). El perfume esta inspirado por los caramelos ingleses Bassett’s Liquorice Allsorts. Mi madre rara vez nos permitía comer azúcar cuando éramos niños, pero mi abuela, (mi heroína y mentora), siempre tenía una caramelera de cristal llena de Liquorice Allsorts. La tuvo durante toda mi vida, así que cada vez que iba a visitarla -muy a menudo cuando era pequeña, ya que vivía a poca distancia- me dejaba comer caramelos. De vez en cuando incluso mis padres me permitían comer unas tiras de regaliz, ya que creo que consideraban al regaliz como el menos nocivo de todos los caramelos. Quería un perfume que representara estos recuerdos. Por eso es un perfume de regaliz (¡y los Allsorts son aún hoy mi dulce preferido!)

De todos modos, había otra inspiración. Llegué a Grasse  completamente en contra de la idea de las materias primas sintéticas, pero  de todas maneras tenía que estudiarlas. Terminé teniendo una crisis de identidad por un tiempo, ya que cuanto más aprendía, menos errores encontraba en esas materias primas. No estaba segura sobre cómo reconciliar esta nueva perspectiva que me estaba sucediendo. Así que en la creación de este perfume, exploré usando en mi primera vez, naturales y moléculas creadas por el hombre, para representar el encuentro del equilibrio dentro de mí misma, en relación a mis sentimientos acerca de lo que había visto formalmente como dos caminos divergentes.

¿ Qué podés contarnos sobre los próximos cambios en 1000 Flowers?
Los próximos cambios sucederán en varias etapas. La parte más importante del proyecto es refinar el diseño de la marca en general, hacer cohesivos el packaging y la comunicación. Encontré un gran diseñador con quien trabajar. También, un nuevo flacon, y quizás un nuevo sistema de vaporizador. También tengo 2 nuevos perfumes que están casi listos para lanzarse, así que esto es emocionante. También hay planes para el desarrollo de una vela perfumada.
Uno de los desafíos de un proyecto expansivo como este, para una micro marca independiente como 1000 Flowers, puede ser la financiación. Por lo tanto muy pronto iniciaré una campaña de crowdfunding. Dependiendo de cómo resulte eso será la rapidez con la que se concrete la visión.

 En tu opinión ¿qué condiciones son necesarias para ser un buen perfumista?
Para ser un buen perfumista hacen falta pasión, dedicación y paciencia. Creo en el entrenamiento formal, aunque sea un curso corto a modo de introducción a las materias primas y las bases de cómo crear acordes. El entrenamiento formal brinda un ambiente estructurado para aprender, con presiones y expectativas que hay que cumplir . Trabajar con un mentor es también muy valioso. Pero el paso más importante es un estudio personal de los materiales de adentro hacia afuera (y eso puede llevar toda una vida).

Si te encontraras con la Jessica que eras hace 10 años ¿qué consejos le darías?
Le diría que nunca subestime su propio conocimiento y experiencia. Y que siempre se escuche a sí misma antes que a los demás. Nadie más está en tus zapatos, sólo vos. Aprendé en quiénes podés confiar para tomar consejos, y date tu tiempo para tomar decisiones. También diría- Tené valor, que estás en el camino correcto.

Virginia

foto: Virginia Blanco

foto: Virginia Blanco

Interview: Jessica September Buchanan – Blooming in French soil

We had set up a meeting next to the Place Aux Aires fountain in Grasse (France). At the appointed hour, Jessica September Buchanan – Canadian indie perfumer and creator of the brand 1000 Flowers– emerged from the small crowd that was nonchalantly walking nearby. Her smile was crowned by high cheekbones kissed by the golden Mediterranean sun.

As the afternoon wore on at the sidewalk café, Jessica told me how she made her dream possible: to become a perfumer at the very heart of Grasse. You are about to read one of the most inspiring life stories that we have had on Té de Violetas.

What is a typical a workday of yours like? 
I usually begin my day by evaluating the fragrance trials that I had been working on the day before. Then I make notes, and check email, then eat breakfast. Since I work at home, I have to be quite disciplined to keep focused. This is why I write many ‘To Do’ lists, and check them regularly to make sure I am on track. My work entails many things- fragrance creation for clients, production of my own collection, packaging design, inventory, sourcing and ordering raw materials, packaging etc., filling orders, shipping, answering emails, book-keeping, etc etc. I often feel overloaded, and that is why I rely on my lists.

How and when did you discover your passion for perfume?
Actually, I was never a person who wore much perfume, since I found them all so strong and overwhelming. Besides my mother’s 4711, and a little jeweled vial of perfume oil created by a friend of my grandmother’s that I had as a child, the first modern fragrance that I could actually wear, was Bulgari’s Eau Parfumée au Thé Vert. (Ironically, it was created by Jean Claude Ellena, whose work has since touched my life in various ways).

My passion for fragrance really began with essential oils in 1991, when my grandmother gave me an article from a magazine about aromatherapy. This is when the idea was just coming about in North America. I had already, since childhood, a passion for herbal medicine, and plants in general, so these concentrated and highly fragrant extractions were fascinating to me. I worked with them in a therapeutic sense for years, creating a collection of cosmetics, and a very successful line of fragranced cocoa butter massage bars. Then in the early 2000’s, I came across the concept of natural perfumery, and the realization that there was such a profession as ‘perfumer’. From there, I studied all I could find online of niche brands such as Miller Harris, Jo Malone, Annick Goutal, Creed, and others, to glean as much as I could as to the concepts of fragrance structure, notes, concept, communication, and marketing. I had a lovely little atelier, and I spent day after day, about 2 years in total, blending and experimenting, to create a collection of perfumes. I began with oil-based fragrances of course, but then did all the government applications to access denatured alcohol, and eventually launched 3 natural fragrances. Somewhere in that time, I heard about the Institute in Grasse

You were self-taught for some time, but afterwards you studied at an institute of perfumery, what are the advantages and disadvantages of each method of learning?
I was self-taught in relation to essential oils at first, but I eventually took formal training in clinical essential oil therapy as well. (I did a one year accredited course via an American school). I already had a strong knowledge of natural raw materials from about 7 years of my own work, before completing the certification in 2006. The course deepened my knowledge greatly, especially in regard to the chemistry of essential oils, and these constituent’s effect on the body.
In 2007, after having worked on my own for a few years specifically in perfumery, I began the training program for perfumery in Grasse. Immediately I began to realize all the things I did not know, and wouldn’t have known that were missing if I hadn’t been presented with this knowledge. Of course, a big part of this was the synthetic raw materials. I could never have known how to access the basic knowledge of their use without having had the formal training. Other aspects were the understandings of accords, and different approaches to the structure of a formula. Plus study of the perfume theory, genealogy, marketing, and legislation.

Formal training introduces the student to many things, including techniques, but then it is a personal path of training and practice if the student is to advance. It’s like having a music teacher, or doing it all yourself to learn an instrument. A teacher offers technique and exercises. Formal training can offer a depth, and perhaps an acceleration of learning, and valuable tips. But then it is up to the student to practice and advance. In other words, to continue self-learning.

What challenges did you face -both in Canada and in France- in order to achieve your dream?
Upon finishing the program in Grasse, the first challenge, was how the experience had changed me so much. It was so strange. When I went back to Canada, even to visit, everyone treated me the same as when I left, but I was a different person, I felt somehow caught in between two worlds. I felt culture shock in my own culture. The year and a half in the school, and the internships, were deeply challenging in many ways as it was. I didn’t speak French when I arrived, and everything was new. I knew no one. It was scary. Then I had a few tragedies happen- my apartment was burgled etc. There is the stress of not knowing what to do next- stay to await an internship? Go back to Canada? Explore the options of living in France? Finances. I hadn’t predicted that I would love the area so much, that I might actually want to stay! I had sold my house in Canada, to pay for the schooling, so really I didn’t have a home to go back to anyway. Plus, as an entrepreneur, I thought it was logical to continue my work in Grasse, if I was to actually become a perfumer. It was a difficult time of not knowing what to do.

So, long story short, I ended up staying in Grasse, by qualifying for a very difficult visa to achieve. It has been called an Artist’s Visa (officially- Talent et Competence visa). Still the challenges continue, of course, but my abilities as a perfumer are advancing, and daily life is easier now that I speak French! Plus I have been teaching more and more, and this has been very enriching as well. The rewards overall have been immeasurable.

How did living immersed in the culture and daily life of Grasse enrich your perfume perspective?
Well, it is of course, like a dream at the beginning. The history of modern perfumery is the identity of Grasse. The International Museum is just 3 minutes from my apartment, there are old alembics everywhere, and just down below the old city, are many small and giant production factories of raw materials and perfumes, that have been there for well over a hundred years. Grasse centre itself is a medieval city, so walking the narrow streets is like being in a movie set. There are events with famous perfumers, and always a fresh batch of students each year to meet and be inspired by. There are big expositions for the rose, and for jasmine, and for mimosa. It’s a culture infused with flowers, and perfume history. Of course, parts of it have become a bit touristic, but the historic industry itself, is still a very serious regional business indeed. I feel lucky to be here.

What was the best about the experience of working for industry giants such as Mane and Robertet?
I interned in these two companies. In Robertet, I got to see all areas of extraction of the natural raw materials. The mountains of lavender getting pitch-forked into the giant distillers, the huge bales of oakmoss or hay ready for extraction, the long and delicate distillation of orris roots for the cakes of butter that piled up to dry on old wooden shelves. The little lab hidden away in one corner of the compound, with the young technician/alchemist who experimented in co-distillation. It was like a dream to be inside such a historic and respected company as this. I met perfumers, and worked on some rather odd perfume (industrial) projects, such as evaluating deodorant perfumes for PVC piping.

For the Mane experience, I was in the evaluation department for 3 months. I was amazed at the continuous evaluation of the existing products on the market (to study the market trends), but also the extreme and thorough testing of fragrances used in functional or cosmetic products before they ever hit the market. The room full of ovens for testing products under heat, the room full of washing machines to test the performance of laundry products. The teams smelling and evaluating air fresheners or deodorants all day, every day, and making endless PowerPoints of their observations. The behind-the-scenes of the mainstream perfume industry is a buzzing hive of intensive activity and constant evaluation, that the public has absolutely no idea exists.

(The main market for the perfume industry is not fine fragrance, but the perfumes for soap, air fresheners, fabric softeners, detergents, household products, cosmetics/creams, etc).

So to answer your question specifically, the best part of the experience was seeing how it all works on the inside.

How did the inspiration for the beautiful Reglisse Noire spring up?
I began Reglisse Noire when I was in the Grasse school. We had a creation project for the second half of the year, and I decided to use the opportunity to work on a fragrance that was very personal, but to also utilize the access to mentoring available during the training, to then come out with a fragrance I could market. (I was already a small business owner, as I mentioned above). The fragrance is inspired by Bassett’s Liquorice Allsorts, the English candy. My mother rarely allowed us to have sugar as children, but my grandmother, (my hero and mentor), always had a crystal candy dish filled with Liquorice Allsorts. All my life actually she had this. So whenever I went to visit her, which was rather often when I was small, as she lived just down the road, she would let me have a candy. Once in a while even my parents let us have a liquorice twizzler, as I think they thought of liquorice as the least damaging of all candy. I wanted a perfume to represent these memories. Hence it being a liquorice fragrance. (and the Allsorts are still my fave sweet!)

However, there was another inspiration as well. Since I arrived to Grasse completely opposed to the idea of synthetic perfumery materials, and since I had to learn them anyway, I ended having an identity crisis for a period of time, since the more I learned, the more I couldn’t find fault with many of these molecules. I wasn’t sure how to reconcile this new perspective that was happening to me. So in the creation of this fragrance, I explored using, for my first time, naturals and certain man-made molecules, to represent finding balance in myself, in regard to my feelings about what I had formally seen as two divulging paths.

What can you tell us about the upcoming changes in 1000Flowers?
Upcoming changes will be happening in several stages. The most important part of the project is to refine the design of the brand in general, to make all packaging and communications cohesive. I have found a great designer to work with. Also, a new flacon, and hopefully a new spray system. I also have 2 new perfumes that are almost ready to launch, so this is exciting. There is also a plan for the development of a fragranced candle.
One of the challenges of an expansion project like this, for a micro independent brand like 1000 Flowers, can be funding. Therefore I will be launching a crowd funding campaign very soon. How that goes will determine how quickly we can complete the vision.

 In your opinion, what conditions are necessary to become a good perfumer?
To become a good perfumer, it takes passion, dedication, and patience. I do believe in some formal training, even just a short course to be introduced to the raw materials and the basics of creating accords. Formal training gives a structured environment to learn in, with pressure and expectations to meet. Working with a mentor is extremely valuable as well. But the most important step is a personal study of the materials inside out. (And that can take a lifetime).

If you met with the Jessica of 10 years ago, what advise would you give her?
I would say to her- never underestimate your own knowledge and experience. And always be careful to listen to yourself before anyone else. No one else is in your shoes but you. Learn whom you can trust to take advice from, and take your time to make decisions. I would also say- Be brave, because you’re on the right path.

Virginia

foto: Virginia Blanco

foto: Virginia Blanco